NASA. Sonda Juno zmierza ku Jowiszowi i Europie. Zrobi najlepsze zdjęcia planety w historii

Jak podaje NASA, sonda Juno dotrze w tym tygodniu do powierzchni Europy - jednego z największych księżyców Jowisza. Pod skorupą lodową tego naturalnego satelity może istnieć życie i to właśnie chcą zbadać naukowcy z amerykańskiej agencji kosmicznej. Jest to również przygotowanie do misji Europa Clipper, która będzie miała miejsce już w 2024 roku.

Sonda Juno poleci w stronę Europy już za kilka dni

NASA poinformowało kilka dni temu, że sonda Juno w tym tygodniu poleci ku lodowemu księżycowi Jowisza – Europie. To jeden z 79 naturalnych satelitów największej planety Układu Słonecznego. 

Sonda Juno zbliży się do Europy na 358 kilometrów już w czwartek, 29 września 2022 r. o godzinie 11:36 polskiego czasu. Oczekuje się, że statek kosmiczny zasilany energią słoneczną wykona zdjęcia w bardzo wysokiej rozdzielczości – tak precyzyjnych zdjęć Europy nie udało się wykonać nigdy wcześniej. Juno ma również zebrać jak najwięcej cennych informacji na temat powierzchni i jonosfery tego księżyca, wraz z danymi o jego interakcji z magnetosferą Jowisza.

NASA chce bliżej poznać jeden z księżyców Jowisza. Tam może istnieć życie pozaziemskie

Z równikową średnicą 3100 kilometrów, Europa stanowi ok. 90 proc. wielkości ziemskiego Księżyca. Jest pokryta grubą na kilometry warstwą lodu. Naukowcy z NASA uważają, że pod tą lodową powierzchnią znajduje się słony ocean. To z kolei budzi pytania o potencjalne warunki, w których może istnieć życie.

Bliski przelot zmodyfikuje trajektorię sondy Juno, skracając czas potrzebny na okrążenie Jowisza z 43 do 38 dni. Będzie to najbliższy przelot obok Europy od czasu podróży sondy Galileo w 1995 roku (była pierwszym orbiterem Jowisza w historii astronautyki).

Zbieranie danych przez sondę Juno rozpocznie się na godzinę przed najbliższym podejściem, kiedy statek kosmiczny znajdzie się w odległości 83 397 od Europy.

- Wszystko musi pójść jak zegarku, abyśmy mogli otrzymać potrzebne nam dane. To dlatego, że wkrótce po zakończeniu przelotu statek kosmiczny musi zostać przeorientowany na zbliżające się bliskie podejście do Jowisza, co nastąpi zaledwie 7 ½ godziny później – powiedział John Bordi, zastępca kierownika misji Juno.

Sonda Juno spróbuje "złapać" pióropusze wodne Europy. Są niezwykle trudne do zarejestrowania

Instrumenty badawcze sondy Juno, po dotarciu do Europy będą:

  • zbierać dane o jonosferze Europy;
  • mierzyć plazmę w śladzie tego księżyca,
  • badać interakcję Europy z magnetosferą Jowisza.

Co istotne będą one również szukać pióropuszy wodnych nad powierzchnią Europy.

- Mamy odpowiedni sprzęt do wykonania tej pracy, ale uchwycenie pióropuszy będzie wymagało dużo szczęścia. Musimy być we właściwym miejscu we właściwym czasie – powiedział Scott Bolton.

Specjalny mikrometr mikrofalowy (MWR) sondy Juno zajrzy do skorupy wodno-lodowej Europy, pobierając dane na temat jej składu i temperatury. Po raz pierwszy takie dane zostaną zebrane w celu zbadania lodowej powłoki księżyca.

NASA liczy na zdjęcia Europy. Chce je porównać z danymi sprzed dwóch dekad

Misja sondy Juno ma również na celu wykonanie wysokiej rozdzielczości zdjęć (również w podczerwieni) jowiszowego księżyca. 

Zespół naukowy porówna je z obrazami z poprzednich misji, szukając zmian w cechach powierzchni Europy, które mogły wystąpić w ciągu ostatnich dwóch dekad. 

Podróż sondy Juno to dopiero początek. Wkrótce początek misji NASA o nazwie Europa Clipper

Zebrane przez sondę Juno informacje będą bardzo przydatne przy opracowywaniu misji Europa Clipper, która ma nastąpić już w 2024 roku. Jej celem jest dokładniejsze zbadanie powierzchni jowiszowego księżyca.

- Europa jest tak intrygującym księżycem Jowisza, że stała się celem przyszłej misji NASA – powiedział główny badacz zespołu sondy Juno, Scott Bolton z Southwest Research Institute w San Antonio. „Cieszymy się, że możemy dostarczyć dane, które mają szansę pomóc zespołowi Europa Clipper w planowaniu misji, a także zapewnić nowe naukowe spojrzenie na ten lodowy świat".

Europa Clipper ma dotrzeć do Europy w 2030 r. i wykonać prawie 50 przelotów, aby lepiej poznać:

  • globalny ocean podpowierzchniowy Europy, 
  • grubość jej lodowej skorupy,
  • możliwe pióropusze, które mogą wypuszczać wodę podpowierzchniową w kosmos.

Jowisz widoczny z Ziemi 2022. Początek jesieni to idealny czas do obserwacji z Ziemi

Europy nie da się podglądać z Ziemi tak łatwo, ale od końca września 2022 panują ku temu świetne warunki. To dlatego, że Jowisz świeci obecnie wyjątkowo jasno na nocnym niebie.

Jowisz z Ziemi  widoczny jest obecnie przez całą noc, a na koniec jesieni będzie zachodził już około północy. Do obserwacji Jowisza wystarczy nieduży teleskop. 

Dzięki takiemu urządzeniu mamy też szansę zobaczyć Europę i trzy inne największe księżyce Jowisza. 

Obserwując je przez kolejne noce, możemy zauważyć, jak zmienia się ich pozycja względem tarczy Jowisza.

DOSTĘP PREMIUM